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domingo, abril 14, 2024
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Historia de escape: El Schindler de Bolivia. El «barón del estaño» Mauricio Hochschild salvó la vida de hasta 22.000 judíos europeos

Esta historia es reproducida con permiso del escritor y periodista independiente Erhard Stackl, quien redactó esta crónica para el periódico Wienerzeitung, y es reproducida en exclusiva para VALOR AGREGADO.

A fines de marzo de 2023 se celebró en la casa del diplomático Michael Dóczy, embajador de la Unión Europea en La Paz, Bolivia, a un héroe que durante mucho tiempo fue considerado un villano en la historia de Bolivia: Mauricio Hochschild (1881-1965) durante la era Nazi, quien cuando casi todos los demás países cerraron sus fronteras, dio refugio a hasta 22.000 judíos, principalmente de Alemania y también de Austria, en el país andino sudamericano.

Descendientes de los sobrevivientes se sentaron en el coloquio, esa noche de marzo, cuando dos autores bolivianos presentaron los resultados de sus años de investigación sobre la historia del «Schindler de Bolivia». 

Hochschild recibió esta etiqueta en 2017, cuando se conocieron los inicios de la historia de su misión de rescate. Al igual que el empresario Oskar Schindler, que cooperó con los nazis y salvó a unos 1.200 trabajadores forzados judíos en sus fábricas, el magnate judío Hochschild también tenía una reputación dudosa. Como uno de los tres «barones del estaño» en Bolivia, que se hicieron extremadamente ricos a expensas de los mineros indígenas mal pagados, fue considerado duro y distante incluso por familiares y empleados».

Historia de escape: El Schindler de Bolivia. El "barón del estaño", por Erhard Stackl . Publicada en https://www.wienerzeitung.at/

Historia: Cine en barco de escapada

El diplomático austriaco, al servicio de la UE, se topó con esta historia en 2021, poco después de su llegada a Bolivia. Un diario boliviano informó sobre el cumpleaños 90 del dueño del cine «Universo», Guillermo Wiener, en cuyo cine, establecido en la ciudad de La Paz, el público había visto a los grandes éxitos de Hollywood de los años sesenta. 

También mencionó que Wiener huyó de Austria cuando era niño. Dóczy conoció a Wiener, a quien le gustaba contar esta historia a los visitantes «cuando yo era niño usaba el nombre de Willi y me colaba al cine de primera clase que estaba a bordo del barco en el que nos escapamos». Posteriormente Wiener se convirtió en el propietario de un cine en la urbe paceña, viajó más tarde a Londres y a París, pero nunca más retornó a Viena».

Un vecino de Dóczy también resultó ser descendiente de un rescatado: Heinz Gehler, dueño de una farmacia en el centro de Viena, que había recibido una de las visas para escapar a Bolivia. 

Al viajar por Bolivia, el diplomático Dóczy seguía encontrando ésta historia y otras historias de ex-austríacos.

Hochschild vino originalmente de Alemania. La familia, que ha vivido en Biblis en Hesse durante generaciones, estuvo activa en la industria minera. Mauricio, entonces todavía llamado Moritz, estudió en la renombrada Bergakademie Freiberg cerca de Dresden. Después de asignaciones en España y Australia, se fue a América del Sur en 1911, primero a Chile y Perú. Su gran avance como empresario se produjo en Bolivia, donde acababa de terminar el boom de la plata.

Minerales como el plomo, el zinc y, sobre todo, el estaño, que hasta entonces habían recibido poca atención, pasaron a primer plano. El estaño, que anteriormente se usaba para soldados de juguete, tubos de órganos y luego latas, se había convertido en un producto valioso para las industrias automotriz, aeroespacial y de defensa. Hochschild compró los productos de propietarios de minas independientes (a menudo con malas condiciones laborales), se hizo cargo de minas enteras y se convirtió en uno de los empresarios más ricos de América del Sur. Era un hombre alto, de cejas pobladas, conocido como el poderoso «Don Mauricio» en los más altos círculos políticos.

Cuando la presión sobre los judíos aumentó después de que Hitler llegó al poder en Alemania en 1933, Hochschild incorporó a su compañía a algunos compañeros de estudios en peligro de extinción. Rechazó más solicitudes de apoyo. Su empresa «no es una obra de caridad» y la pobre y subdesarrollada Bolivia apenas ofrece ninguna oportunidad a los inmigrantes de Europa. A fines de la década de 1930, «Don Mauricio» comenzó a pensar diferente. Utilizando fondos de organizaciones judías estadounidenses como «Joint«, quiso organizar el viaje de jóvenes refugiados a una Argentina más desarrollada, siguiendo el ejemplo del «Kindertransporte» británico.

En 1938, cuando se intensificó la persecución de los judíos en Alemania y la anexada Austria, Hochschild dio un giro completo. En un momento en que Estados Unidos y la entonces Palestina británica estaban limitando severamente la inmigración judía y la mayoría de los demás países del mundo, incluida América del Sur, estaban cerrando sus fronteras, convenció al presidente de Bolivia para que abriera la suya.

Joyas en el oso de peluche

El teniente coronel Germán Busch, una generación menor que él y que había tomado el poder el año anterior, consideró a Hochschild como un amigo paternal en ciertas ocasiones. Su propio padre era alemán, pero pronto abandonó a la familia. Busch soñaba con desarrollar económicamente a Bolivia con fuerzas europeas e incluso pidió asesoramiento experto en el Berlín de Hitler. Pero no era antisemita. “A Busch no le importaba si los nuevos colonos eran judíos o daneses, croatas o sicilianos”, dice un pasaje clave del libro de Hochschild. En cuanto al boliviano medio, para él todo eran «europeos blancos, gringos».

Hochschild usó un truco y prometió usar el dinero de la ayuda para impulsar proyectos de asentamientos para desarrollar la agricultura. Los refugiados que venían de Europa con visas bolivianas, incluidos los izquierdistas no judíos perseguidos, se convertirían en agricultores.

La noticia del nuevo destino de escape se extendió rápidamente en Europa. El joven preso político Bruno Kreisky también consideró emigrar a Bolivia antes de recibir una invitación de Suecia. Luego, miles emprendieron el largo viaje hacia el puerto de Arica, en el Pacífico, en el norte de Chile. Desde allí fue un viaje en tren de casi dos días de duración a alturas vertiginosas sobre los Andes hasta La Paz a 3.600 metros sobre el nivel del mar.

Entre ellos se encontraba Fred Hendel, estudiante de física vienés de 22 años, que había aprovechado la oportunidad para escapar durante unas vacaciones de esquí en Suiza. Egon Schwarz, de 16 años, también llegó con su padre y su madre desde Viena, donde habían vivido en condiciones precarias. Los Drexler, una gran familia de 15 de Berlín, estaban allí. Las joyas de la familia, cuenta su historia, estaban escondidas en el osito de peluche de Günther, de cuatro años.

Deshonrado

Pocos de los recién llegados continuaron con los proyectos de asentamientos rurales que Hochschild estaba estableciendo a cierta distancia de La Paz en pendientes empinadas en el clima subtropical. Debido a la falta de conocimiento e infraestructura, el cultivo de café y granos apenas dio resultados, se desperdiciaron decenas de miles de dólares del “Joint” (American Jewish Joint Distribution Committee).

Hochschild invirtió cada vez más de su propio dinero en ayuda a los refugiados, financió hospitales y jardines de infancia para inmigrantes en las ciudades. Estos se esforzaron cada vez más por sobrevivir, vendían helados, embutidos o pasteles en carros de mano en las calles, abrieron las primeras confiterías, tiendas de limpieza y talleres. Algunos lugareños reaccionaron con enojo a la competencia en el mercado laboral y se produjeron incidentes antisemitas.

Jardín de infancia judío en La Paz que apoyó Hochschild. - © dominio público.
Jardín de infancia judío en La Paz que apoyó Hochschild. – © dominio público

Además, Hochschild cayó a merced del presidente dictatorial. Para apoderarse de las reservas de divisas de la empresa, Germán Busch incluso le impuso la pena de muerte. Pero en lugar de matar a Hochschild, el presidente se disparó un poco más tardíamente en un acto de desesperación.

«Don Mauricio» nunca recuperó su influencia anterior bajo los gobernantes militares posteriores de Bolivia. Como odiado explotador, fue encarcelado durante semanas en 1944 y, en cuanto estuvo en libertad, fue secuestrado por soldados rebeldes durante dos semanas. Hochschild abandonó para siempre el país que nacionalizó su empresa en 1952. La compensación fue sólo una fracción del valor estimado, lo que se justificó por las altas deudas tributarias del empresario.

Hochschild, todavía copropietario de minas en otros países, vivió luego en Nueva York y París, donde murió de vejez en 1965. Solo años después salieron a la luz documentos sobre su misión de rescate. Irónicamente, un sindicalista que era hostil con él los había encontrado mientras hurgaba en viejos archivos en la ahora empresa minera estatal.

Primer telesquí en los Andes

Robert Brockmann y Raúl Peñaranda, autores del nuevo libro de Hochschild, también querían proporcionar una contranarrativa de que la Bolivia posterior a 1945 era un refugio para los criminales de guerra nazis. (Según su familia, el farmacéutico vienés Gehler una vez incluso conoció a Klaus Barbie, el «Carnicero de Lyon», en la calle).

De las miles de personas que salvó Hochschild, sólo unas pocas quedaron en Bolivia, y la comunidad judía ahora es muy pequeña. Sin embargo, para muchos, la plataforma de rescate se convirtió en un trampolín hacia una vida exitosa. El vienés Fred Hendel primero se ganó la vida como electricista. En la montaña Chacaltaya a 5.400 metros construyó lo que probablemente fue el primer telesquí de Sudamérica y observó allí los fuertes rayos cósmicos. Después de la guerra, estudió física, incluso en la Sorbona de París, y finalmente se convirtió en profesor en la Universidad de Michigan de EE. UU. (especialidad: rayos cósmicos).

Durante los años de la guerra, Egon Schwarz tuvo que ganarse la vida como trabajador no calificado, también en las minas. En 1949, tras varias escalas, llegó a Estados Unidos, donde estudió alemán y lenguas romances. Como especialista en literatura en lengua alemana, se convirtió en profesor en Harvard y otras universidades estadounidenses.

Günther Drexler, el niño de las joyas familiares en el oso de peluche, como refiere su historia, se mudó a Uruguay con su familia y estudió medicina. En 1964 nació en Montevideo su hijo Jorge, hoy una estrella mundial de la música latina. Ganó un Oscar en 2005 por su tema principal de la película «Diarios de Motocicleta». En el tema «Bolivia«, Jorge Drexler canta sobre el año 1939 recordando su historia familiar, y remarca “cuando todos decían no, sólo Bolivia decía sí”.//

Erhard Stackl es periodista y autor residente en Viena. El libro «Escape a los Andes» de Raúl Peñaranda y Robert Brockmann fue publicado por Aguilar/Penguin Chile en 2023.

Artículo original: https://www.wienerzeitung.at/nachrichten/wissen/geschichte/2189041-Der-Schindler-von-Bolivien.html

Versión actualizada para VALOR AGREGADO, con la ayuda en traducción del propio autor: 22 de mayo de 2023, Cochabamba – Bolivia.


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